L’étrange cas de la “ charcuterie à 100 millions de dollars ” et des universités qui en possèdent une


Les universités Duke et Vanderbilt, deux des sièges d’apprentissage les plus prestigieux aux États-Unis, sont parmi les plus grands actionnaires d’une entreprise qui possède une seule sandwicherie dans le New Jersey et qui a une valorisation boursière de 100 millions de dollars malgré un chiffre d’affaires de seulement 13976 dollars en dernier. an.

L’épicerie fine de Paulsboro, une ville de raffinerie poussiéreuse jouxtant le fleuve Delaware près de Philadelphie, a atteint la notoriété à Wall Street après que sa société mère Hometown International a été nommée par le gestionnaire de fonds spéculatifs David Einhorn comme un exemple de la «quasi-anarchie» qu’il a dit avoir s’installe sur les marchés financiers.

«Le pastrami doit être incroyable», Einhorn plaisantait dans une lettre aux investisseurs il y a quinze jours, citant l’évaluation à neuf chiffres de Hometown comme exemple de la façon dont les régulateurs financiers édentés permettaient une frénésie alimentaire destructrice. «Les petits investisseurs qui sont entraînés dans ces situations», a-t-il écrit, «risquent d’être lésés.»

Hometown a déposé des états financiers en tant que société ouverte depuis 2015. Ses actions ne sont pas cotées en bourse, ce qui les rend beaucoup moins liquides que les actions de premier ordre; au lieu de cela, ils négocient «de gré à gré» par l’intermédiaire d’un réseau de courtiers qui négocient des transactions avec des acheteurs et des vendeurs potentiels. Lors d’une journée typique, les transactions sur les actions de Hometown ne représentent que quelques milliers de dollars. Pourtant, le cours de l’action a grimpé en flèche, passant de 1,25 $ en octobre 2019 à 13 $ cette semaine.

Contrairement à GameStop et autres “Meme stocks” qui ont suscité une vague d’intérêt de la part des day traders confinés à la maison, l’évaluation de Hometown n’a pas été propulsée par des spéculateurs amateurs mais des investisseurs institutionnels. Parmi ses principaux bailleurs de fonds se trouve une entreprise de Hong Kong créée par des vétérans d’Och-Ziff Capital Management, qui considère son investissement comme une variation potentiellement lucrative du sociétés d’acquisition à vocation spéciale qui ont récemment contribué à propulser la conclusion d’affaires d’entreprises à des sommets de 40 ans.

Grâce à un examen des dépôts de titres et des registres publics, et à des entretiens avec des initiés clés, le Financial Times a reconstitué ce récit de l’un des épisodes les plus étranges d’une période extraordinaire pour les marchés financiers américains – un qui a consterné certains experts. “[This] est une auto-parodie d’un Spac », a déclaré John Coffee, professeur à la faculté de droit de l’Université de Columbia qui a écrit sur les prises de contrôle hostiles. “Et c’est ce à quoi je m’attendrais à la fin d’une bulle.”

La ville natale «a eu un succès limité dans l’exploitation de son épicerie fine actuelle», a déclaré un avocat de la société à la Securities and Exchange Commission en septembre. Lors d’une récente ruée vers l’heure du déjeuner, trois clients ont attendu dans une salle à manger mal éclairée pendant que le personnel s’occupait de la plaque chauffante et se débattait avec une machine à cartes de crédit capricieuse.

La société a cependant excellé dans la collecte de fonds. La ville natale a rapporté 2,5 millions de dollars dans un placement privé d’actions en avril de l’année dernière, malgré une fermeture de six mois de son épicerie à la suite de la décision pandémique de rester à la maison du gouverneur du New Jersey, Phil Murphy. Environ 1 million de dollars ont déjà été dépensés pour couvrir les pertes, les remboursements de prêts et autres dépenses de l’année dernière, selon les états financiers déposés en mars. En décembre de l’année dernière, la cuisine était de nouveau ouverte, avec des pertes mensuelles d’environ 70 000 $ – et suffisamment de liquidités pour les soutenir pendant plus d’un an.

Une grande partie de cet argent provenait des dotations de plusieurs milliards de dollars des universités Duke et Vanderbilt, qui ont investi ensemble environ 2 millions de dollars. Les deux collèges ont adressé des questions sur leurs investissements à Maso Capital, une société d’investissement basée à Hong Kong.

Désormais, Hometown prévoit d’utiliser ce qui reste de la trésorerie pour financer une acquisition d’entreprise qui semble mettre l’entreprise sur une trajectoire allant bien au-delà de Paulsboro. La société, dont le directeur général Paul Morina est également entraîneur en chef de lutte et directeur d’un lycée voisin, garde l’esprit ouvert sur ce qu’elle va acquérir.

«Nous ne limiterons pas nos entreprises cibles potentielles à une entreprise, un secteur ou un emplacement géographique spécifique», a déclaré Hometown aux investisseurs en mars. Cette phrase faisait écho à une formulation couramment utilisée par les sociétés à «chèque en blanc», ou Spac, qui lèvent des capitaux sur le marché boursier sous forme de coquilles d’entreprise vides et utilisent l’argent pour faire des achats.

Les espaces sont ravitaillement Le boom des fusions et acquisitions aux États-Unis, qui représente 172 milliards de dollars d’acquisitions d’entreprises américaines au premier trimestre, selon les données de Refinitiv, et persuade les sociétés de technologies émergentes, dont Lucid Motors, un rival du constructeur de voitures électriques Tesla, et le courtier en ligne eToro de embrasser la propriété publique.

Bien que les critiques disent que les Spac sont une porte dérobée légèrement réglementée vers le marché boursier, ce qui permet à des entreprises non testées d’entrer en bourse avec peu de contrôle, les véhicules sont de plus en plus acceptés. Pourtant, les experts disent qu’il est inhabituel pour une entreprise telle que Hometown, qui possède des activités existantes, d’essayer de se réinventer en tant que société à chèques en blanc, des années après avoir déposé sa candidature pour devenir une société publique.

Lors d’une récente ruée vers l’heure du déjeuner, trois clients ont attendu dans une salle à manger mal éclairée pendant que le personnel s’occupait de la plaque chauffante et se débattait avec une machine à cartes de crédit capricieuse. Le FT a commandé un cheesesteak © Mark Vandevelde / FT

Le plan visant à mener à bien une fusion est la dernière tournure de l’existence d’entreprise déroutante de Hometown, qui a commencé avec son incorporation dans le Nevada en 2014. À peine un an plus tard, la société a déposé une demande d’offre publique initiale, s’identifiant dans une soumission de 2015 à la SEC comme créateur d’un nouveau concept d’épicerie fine »mettant en vedette« sandwiches «maison» et autres entrées dans une ambiance décontractée et conviviale ».

Ce projet de prospectus, déposé avant l’ouverture de la charcuterie de Paulsboro ou même «entièrement exécuté» un bail, a incité la SEC à écrire une lettre à Morina en déclarant: «Nous pensons que vous êtes une société écran». Morina a rétorqué que l’entreprise avait acheté de nouveaux tapis, abattu les murs et les portes, installé des conduites de gaz et du câblage pour les réfrigérateurs, et acheté un four avec six brûleurs, entre autres équipements – le tout pour «atteindre son objectif de [a] Grande ouverture”.

La ville natale a commencé à vendre des sandwichs en octobre 2015, mais il faudrait plus de temps avant que le public puisse acheter des actions de la société qui en était propriétaire. La majeure partie du stock appartenait à Morina et à sa collègue directrice Christine Lindenmuth, qui enseigne les mathématiques au lycée où Morina est directrice.

Quelques dizaines d’investisseurs financiers ont investi 180000 dollars entre eux, en échange d’une participation d’environ 5%, dans un placement privé qui a débuté en 2014. Parmi les premiers bailleurs de fonds se trouvaient un juge de la cour supérieure de l’État et son épouse, ainsi que plusieurs personnes qui semblent être des parents ou des associés de Peter Coker, un homme d’affaires de Caroline du Nord.

De grands blocs d’actions ont parfois changé de mains dans des transactions hors marché. En mars de l’année dernière, peu de temps après avoir été nommé président, le fils de Coker, Peter Coker Jr, a acheté une participation de 29% à Lindenmuth et a immédiatement vendu les actions à trois acheteurs distincts.

Le mois suivant, Hometown a conclu un accord visant à repousser les limites avec une société d’investissement.

Maso Capital, basé à Hong Kong, est à bien des égards l’opposé de la commerçants de meme qui ont pris les marchés boursiers dans leur course folle. Pendant une grande partie de la dernière décennie, Maso s’est efforcé de trouver des moyens d’aider les entreprises asiatiques riches en liquidités à faire la transition vers des bilans plus agiles. L’année dernière, Maso a même lancé un Spac, avec Coker Jr en tant que réalisateur.

«Nous n’avons pas peur de retrousser nos manches et d’être des innovateurs», a déclaré le co-directeur des investissements de Maso, Manoj Jain. «Nous sommes considérés comme des partisans de la bonne gouvernance dans la région.»

Là où Einhorn voit une entreprise de services alimentaires surévaluée dans le sud du New Jersey, Jain voit un moyen de contrôler une société d’acquisition américaine à bon marché. «Le concept de sociétés écrans existe dans le monde entier depuis de nombreuses années», a-t-il déclaré. «Il s’agit d’entreprises publiques quasi inactives, qui peuvent être utilisées pour fusionner rapidement et facilement avec des entreprises privées.»

Selon Jain, la réorientation d’une entreprise existante pour des fusions et acquisitions est un moyen efficace d’étendre le modèle Spac à des transactions plus petites. «Les entreprises cibles auxquelles nous parlons sont dans le code postal de 300 à 600 millions de dollars en termes de valorisation», a-t-il déclaré. «Pour le faire fonctionner du point de vue du marché public, le Spac doit coûter entre 75 et 100 millions de dollars.»

Pourtant, la mise en place d’un Spac peut coûter des millions de dollars en frais d’administration à elle seule, consommant une grande partie de la valeur d’une si petite transaction. “[Hometown] est une structure plus flexible. . . avec un temps plus long pour trouver un objectif et une meilleure amélioration économique », a déclaré Jain.

«Cela fonctionne comme un mini-Spac», a-t-il ajouté. «Lorsque vous exécutez la fusion, le nom change, le symbole change, le conseil d’administration change, la direction change, tout change, à mesure que l’entité fusionnée entre sur les marchés financiers américains.»

Tout le monde n’est pas convaincu. “Cela ne fonctionne pas du tout”, a déclaré Coffee. “Le [over-the-counter market] ne vous donne pas une réelle liquidité. Tout ce que vous obtenez, c’est la possibilité de négocier sur un babillard avec un acheteur potentiel de l’autre côté. » Cependant, Jain pense qu’avec la bonne cible d’acquisition, Hometown pourrait être en mesure de s’inscrire sur la bourse du Nasdaq. Pourtant, la semaine dernière, la société a été éloignée du courant dominant de l’investissement lorsque la plate-forme de négociation OTC Markets joint un avertissement à ses parts.

Alors que certains actionnaires ont enregistré de gros gains, les échanges ont été si minces que la valorisation de 100 millions de dollars de Hometown n’est peut-être guère plus qu’hypothétique. Duke et Vanderbilt ont payé 1 $ il y a un an pour des actions cotées à 13 $ cette semaine, et les investisseurs qui sont entrés avant 2016 ont fait encore mieux sur papier. Pourtant, moins de 2% des actions de Hometown ont changé de mains dans des transactions boursières au cours des 18 derniers mois, selon les données de Senteio.

L’incertitude sur la valorisation de Hometown pourrait encore contrecarrer les plans de fusions et acquisitions de l’entreprise. “Qui voudra fusionner son entreprise dans une épicerie fine et leur donner une valorisation de 100 millions de dollars?” demande Joseph Grundfest, professeur de droit à Stanford et ancien commissaire de la SEC. «Un Spac a de l’argent. Nous pouvons évaluer le cash. La charcuterie a peut-être des cornichons et du pastrami, mais je doute qu’ils aient 100 millions de dollars de cornichons et de pastrami.

Malgré le marché limité pour les actions de Hometown, l’examen minutieux de Wall Street a au moins revigoré la demande pour ses sandwichs. Philadelphia Magazine était parmi les points de vente à publier une critique de restaurant la semaine dernière. Lorsque le FT a commandé un cheesesteak, un commis a suggéré d’ajouter un t-shirt à 15 dollars avec le logo de la ville natale et le slogan «Mangez pour que nous ne mourrions pas tous les deux de faim».

«Je garde votre carte de crédit,» dit la greffière, l’air brièvement comme si elle pouvait être sérieuse. “Et si vous écrivez une mauvaise critique, je vais continuer à la charger.”



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