Palermo grande : une superbe restauration d’hôtel dévoile le joyau caché de la Sicile


Une maison au bord de la mer en Sicile : c’est l’aspiration immobilière des âges. Pendant des milliers d’années, de tout Mare Nostrum, ils sont venus conquérir – Phéniciens, Carthaginois, Grecs, Romains, Arabes, Normands – et ont été eux-mêmes conquis, fondant des colonies et érigeant des temples tout le long de son littoral attrayant. Au cours des siècles suivants, les artistes et les grands touristes sont tombés tout aussi durement pour les baies et les criques limpides de la Sicile et pour son histoire singulière, superposant domination sur domination dans un splendide collage culturel. Mais personne n’a vécu en bord de mer comme les Siciliens eux-mêmes : témoin la périphérie de Palerme, la capitale – ses banlieues aujourd’hui un peu en germe, mais au XVIIIe siècle une utopie de plantations d’agrumes et de domaines aristocratiques spectaculaires dégringolant au les villas ornent encore le paysage.

C’est un siècle plus tard que la famille Florio, en pleine ascension, – propriétaires d’entreprises de transport maritime, de pêche et d’usines de conditionnement (nous devons l’existence du thon en conserve à leur vision entreprenante) et producteurs du vin de marsala dont ils connaissent très probablement leur nom – acquiert une maison sur un promontoire juste au nord du port de Palerme, à l’ombre du Monte Pellegrino. Ignazio Florio Sr l’a baptisée Villa Florio, contribuant ainsi à solidifier la bonne foi sociale de la famille ; quelques décennies plus tard, son fils, Ignazio Jr, a décidé de tirer parti de son potentiel en tant que destination. En 1899, avec son épouse aristocratique Franca – une beauté de la société et salonnière que le Kaiser Guillaume II appelait “l’étoile d’Italie” – il enrôla le célèbre architecte palermitain Filippo Ernesto Basile pour agrandir la villa en un hôtel de luxe à service complet.

Au cours des deux décennies suivantes, le Grand Hôtel Villa Igiea (rebaptisé d’après la fille des Florio) est entré dans l’histoire. Palerme a émergé comme un lieu d’être ; les Florios étaient ses personnes à connaître. Conçu comme une sorte de dépendance tentaculaire pour leurs illustres amis, l’hôtel était instantanément un who’s who dense de la royauté internationale, de l’industrie et de la célébrité. Nicolas II de Russie, Edouard VII et George V de Grande-Bretagne, Chulalongkorn de Siam et le duc d’Orléans comptent parmi ses premiers mécènes. Les premiers Baron Rothschild et John Pierpont Morgan ont basculé sur leurs yachts. Certains ont visité la cathédrale de Monreale ou le Palazzo dei Normanni, avec ses mosaïques vieilles de 900 ans ; certains se sont rendus à la grotte voisine de Bagni della Regina pour nager et se divertir en toute intimité. Mais la plupart se sont contentés de s’amuser dans les locaux de l’hôtel qui était l’un des épicentres de la société en Europe.

Une fresque des années 50 dans le bar de l’artiste sicilien Eugenio Morici © Lea Anouchinsky

Extérieur de la Villa Igiea

Extérieur de la Villa Igiea © Lea Anouchinsky

Les fortunes ont tourné, comme elles le font. La Villa Igiea est sortie des mains des Florio avant la seconde guerre mondiale ; à la fin du 20e siècle, il avait connu un lent déclin pendant des années. Alors que la grandeur du cadre et de l’édifice de Basile n’a jamais vraiment diminué, son cachet semblait fermement relégué au passé. Et il est probablement juste de dire que la ville, qui a connu son propre déclin à la même époque, a manqué d’un hôtel vraiment exceptionnel depuis plus ou moins.

Entrez Rocco Forte, président du groupe hôtelier éponyme dont les propriétés sont parmi les plus élégantes d’Europe. Forte et sa sœur, vice-président et directeur du design Olga Polizzi, ont jeté leur dévolu sur la Villa Igiea après avoir ouvert Verdura, leur complexe sur la côte sud-ouest de la Sicile, il y a dix ans. Il avait un potentiel énorme, mais ce n’était pas sans complications. Au-delà des verrous d’acquisition et de rénovation (l’ensemble de l’hôtel est assez largement classé), se posait la question de l’attractivité de Palerme elle-même : il y a ceux – votre écrivain en fait partie – qui adorent la ville et son borde la splendeur, ses nuances de Buenos Aires et de Marrakech au milieu de l’écume baroque et de l’austérité normande. Mais de nombreux Britanniques la ratent complètement ; ils se dirigent plutôt vers Taormina, ou le plus chic chaque année Val di Noto, au-dessous de Syracuse. Palerme n’a jamais cessé d’aimer la Villa Igiea – une Villa Igiea renaissante l’aimerait-elle en retour ?

Le plafond baroque de l'église Santa Caterina de Palerme
Le plafond baroque de l’église Santa Caterina de Palerme © Lea Anouchinsky

Une carte postale de 1912 de la Villa Igiea

Une carte postale de 1912 de la Villa Igiea © Archivio GBB/Alamy Stock Photo

Les invités à l'apogée de la Belle Epoque d'Igiea comprenaient Édouard VII et la reine Alexandra, qu'on voit ici (première rangée, deuxième et troisième à partir de la gauche) en 1907

Les invités à l’apogée de la Belle Epoque d’Igiea comprenaient Édouard VII et la reine Alexandra, qu’on voit ici (première rangée, deuxième et troisième à partir de la gauche) en 1907

Plusieurs années et quelque 30 millions d’euros plus tard, Forte est sur le point d’obtenir sa réponse. L’hôtel rouvre ce mois-ci, après une rénovation sur la pointe des pieds supervisée par Paolo Moschino et Philip Vergeylen, copropriétaires/directeurs créatifs de Nicholas Haslam, basé à Londres, avec Polizzi. La célèbre façade couleur blush ; les créneaux ; la piscine en forme de losange, flanquée de son ancien temple « ruine » (une folie de Florio) ; le jardin planté de palmiers, d’hibiscus et de cactus : tous ont été taillés et taillés mais restent en grande partie tels quels.

C’est à l’intérieur que les efforts de préservation méticuleux rencontrent une réinvention créative. « Basile est pratiquement inconnu en Angleterre », dit Polizzi. « Son amour du médiéval et de la Liberté [Italian art nouveau]” – les deux styles évidents à travers la Villa Igiea – ” est une combinaison étrange, mais il est très prisé à Palerme. ” La Sala Basile à double hauteur, avec ses fresques d’Ettore de Maria Bergler et son immense luminaire central en verre fleuri, est typique de l’architecte. « Heureusement, il était très bien conservé et nous n’avons eu qu’à le restaurer en douceur », explique Polizzi. La fin de ce travail se passait quand je suis arrivé. Les diplômés de l’académie locale Belle Arti, tatoués et vêtus de dreadlocks dans une salopette éclaboussée de peinture, se tenaient sur des échelles, nettoyant méticuleusement les dernières sections de scènes spectaculaires : servantes langoureuses en robes blanches et dorées translucides ; champs d’iris et de coquelicots à tiges ; les paons déploient d’abondantes plumes de queue de sarcelle et de saphir.

Il y a un grand escalier en bois de noyer, sa balustrade richement conçue camouflant un B et un E entrelacés (Basile était connu pour ses signatures secrètes intelligentes), et – heureusement, note Polizzi – plusieurs meubles que l’architecte a conçus pour l’hôtel, qui ont été restauré et résident partout. Les bancs de concierge d’origine, des monolithes en bois avec un air très Grand Budapest, ont été enlevés, nettoyés et réinstallés. (Aussi très Grand Budapest : les énormes clés de chambre à glands – pas de cartes, pas de porte-clés numériques ; de vraies clés – qui pendent dans des casiers bien rangés derrière eux.)

Le bar de la Villa Igiea

Le bar de la Villa Igiea © Lea Anouchinsky

Détail d'une fresque murale de la Sala Basile

Détail d’une fresque murale de la Sala Basile © Lea Anouchinsky

La rénovation, qui a duré deux ans – dont l’une pendant l’arrêt de la pandémie – a été intimidante (« Cela aurait dû être le travail le plus merveilleux, dans la belle Palerme, mais c’était parfois un peu un cauchemar », admet Polizzi). Chaque détail devait être approuvé – parfois via Zoom – par le ministère local de contrôle culturel. «Même les schémas de couleurs», explique Vergeylen, un processus facilité «en les basant tous sur les peintures murales de Sala Basile, afin que personne ne puisse vraiment dire qu’ils n’étaient pas légitimes».

Des étages entiers de chambres ont été démontés et refaits, réduisant le nombre de plus de 120 à 100. Les vieilles salles de bains étaient parfois minuscules ; les suites communicantes n’étaient pas la configuration de rigueur qu’elles sont aujourd’hui. “Nous avons dû repenser totalement les aménagements pour le facteur de confort moderne”, m’a dit Vergeylen. « Mais aussi de garder à l’esprit que lorsque des gens qui connaissent la Villa Igiea reviennent » – et il y a, dit-il, une petite armée de gens exigeants qui sont très attachés à l’hôtel – « la réponse que nous voulons n’est pas « Oh, c’est tellement différent » ; c’est ‘Oh, tu l’as ramené à la vie.’ »

“La façon de le faire était de le respecter ayant été conçu comme une sorte de résidence privée”, ajoute Moschino. « Après tout, avant que ce soit un hôtel, c’était la Villa Florio. Nous avons conservé les petites bibliothèques et les salons », qui auraient pu être regroupés dans des espaces plus grands (et mieux générant des revenus). « Les bâtiments ont des caractères, ils évoluent ; Je ne crois pas qu’il faille éliminer cela complètement.

Les jardins botaniques de Palerme
Les jardins botaniques de Palerme © Lea Anouchinsky

Un gala à la villa dans les années 1910 – Franca Florio fait partie des invités

Un gala à la villa dans les années 1910 – Franca Florio fait partie des invités

La folie de la villa

La folie de la villa

Cela dit, Vergeylen note que Forte n’a pas hésité à rappeler à l’équipe de conception que « Villa Igiea » est toujours précédée des mots « Grand Hotel ». Dehors, alors, avec toutes les allusions à un schéma de conception de plage ou à distance décontractée. “Un cadre parfait pour un grand week-end dans une grande maison” était l’objectif, dit Vergeylen. Même les plus petites pièces (qui, à environ 35 m², ne sont pas petites) ont des plafonds hauts, des lits à baldaquin en tapisserie et des murs revêtus de toile de jute bleu, or et sauge, ou bien des papiers peints produits par le Design Lab San Patrignano, la communauté de réhabilitation récemment rendue célèbre par la série documentaire Netflix SanPa : Sins of the Saviour. (Chronique de son fondateur controversé, la série ne se penche pas sur les extraordinaires ateliers artisanaux qui ont fleuri ici après sa mort en 1995 – parrainé, entre autres, par Renzo Mongiardino, qui lui a légué de nombreux dessins d’archives, dont certains Moschino et Vergeylen se sont déployés dans l’hôtel).

Chaque dernière tuile de majolique sur les lieux qui n’a pas été récupérée a été conçue sur mesure par Météo à Scianna Ceramiche, le plus ancien producteur artisanal de Bagheria, à l’est de Palerme. « Vous ne penseriez pas à faire venir du matériel du Mexique ou du Japon pour ce genre de travail », explique Vergeylen. « Il voulait la durabilité dans le vrai sens du terme – soutenir les entreprises locales et connaître les artisans avec lesquels vous travaillez. »

Le salon, restauré dans sa gloire Belle Epoque

Le salon, restauré dans sa splendeur Belle Epoque © Lea Anouchinsky

Une des suites de la Villa Igiea

Une des suites de la Villa Igiea © Lea Anouchinsky

Ceci étant un hôtel Rocco Forte, le bien-être allait toujours figurer en bonne place; La fille de Forte, Irene, qui siège au conseil d’administration du Global Wellness Summit (et dirige tous les programmes de bien-être des hôtels), a pesé sur le spa et les salles de fitness, qui occupent leur propre longue dépendance au fond du jardin – tout en bois clair , carrelage vert gai et lumière passant à travers les fenêtres du sol au plafond. La ligne de soins, formulée il y a trois ans avec des produits cultivés à Verdura et sourcés dans toute l’île (hibiscus, huile d’abricot et de pistache, fleur d’oranger) fait déjà l’affaire.

L’hôtel est actuellement en phase d’ouverture en douceur ; les détails de conception sont accrochés, les menus embellis et peaufinés. Mais lorsque l’hôtel sera totalement terminé, on peut dire qu’il n’y aura rien d’aussi fabuleux dans la capitale sicilienne. Quant à Palerme elle-même : le succès de Manifeste, la biennale d’art contemporain nomade accueillie ici en 2018, ainsi que l’ouverture de Palais de Butera, le musée privé de Massimo et Francesca Valsecchi dans le quartier de Kalsa, semble avoir entamé une petite renaissance. Il y a un nombre croissant de bars à vins et à cocktails, et de jeunes chefs. Il y a le très digne Galerie d’Art Moderne, dans le complexe du couvent de Sant’Anna, et des concerts et expositions animés dans la jolie et presque absurde Santa Maria dello Spasimo, l’église inachevée et sans toit de Kalsa du XVIe siècle.

Et, comme on pouvait s’y attendre, la concurrence se profile à l’horizon, notamment la rénovation ambitieuse de l’autre monument historique de la ville, Grand Hotel et Des Palmes, qui a ouvert ses portes avec un restaurant et un bar sur le toit tenus par le chef étoilé italien (et sicilien d’origine) Filippo La Mantia. Palerme pourrait enfin être bel et bien en hausse; il y a une nouvelle maison fascinante au bord de la mer qui attend, que les curieux découvrent par eux-mêmes.

roccofortehotels.com; à partir de 420 €



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